Действие происходит в Испании в 20-е годы 19 века.

Многолюдная оживленная площадь в Севилье. Возле табачной фабрики - караульный пост. Со звуком колокола из ворот фабрики появляются работницы, среди которых - цыганка Кармен. Темпераментная и смелая, она привыкла властвовать над всеми и, прогнав прежнего возлюбленного, ищет новую жертву. Встреча с сержантом Хозе пробуждает в ней азарт. Ее хабанера - песня свободной любви - звучит как вызов, а цветок, брошенный Хозе, обещает любовь. Подняв цветок, мужчина еще не осознает, что выбрал свою судьбу. Приход невесты Микаэлы на время позволяет сержанту отвлечься от мыслей о дерзкой красавице. Он вспоминает родную деревню, дом, мать, предается светлым мечтам. Но Кармен снова возмущает спокойствие: она затевает ссору на фабрике, и теперь Хозе должен доставить ее в тюрьму. Не в силах противиться чарам прекрасной цыганки, Хозе нарушает приказ и помогает Кармен скрыться.