Романтизм, как направление в изобразительном искусстве, сформировался в переломный для Европы момент на рубеже XVIII и XIX веков, когда грозные раскаты Великой Французской революции потрясли до основания привычную систему ценностей, внося растерянность и сумятицу в повседневный уклад жизни людей. Культ разума и основанная на его началах цивилизация рушится, рационализм Эпохи Просвещения уходит в прошлое. На смену ему приходит «логика сердца», чуткого тончайшим естественным движениям души человека, его чувствам, созвучным возвышенным поэтическим образам ироды. Эти принципы наиболее ярко отразились в творчестве немецких художников Филиппа Отто Рунге и Каспара Давида Фридриха. 
В первой четверти XIX века работы французских художников - романтиков отличались патетикой, нервной возбуждённостью; в них наметилось тяготение к экзотическим мотивам и игре воображения, способного увести от «тусклой повседневности». Картины Теодора Жерико и Эжена Делакруа наполняют нас ощущениями непримиримых столкновений человека с окружающей его действительностью.
Необыкновенной гармонией человека и природы наполнены полотна Джона Констебла. Насыщенный колорит, тончайшие тоновые переходы созвучны самым задушевным чувствам простого человека.
Другой английский художник – романтик, Уильям Тернер, поражает смелым новаторством в умении передать свет и воздух. Не даром именно его считают предшественником импрессионистов.