Влюбленный граф Альмавива под именем бедного студента Линдора приезжает в Севилью, последовав за красавицей Розиной, воспитанницей доктора Бартоло. В тиши южной испанской ночи он поет серенаду под аккомпанемент уличных музыкантов во главе с авантюристом Фиорелло. Уже светает, но Розина так и не появилась. Внезапно звуки веселой песенки нарушают покой спящего города. Это давний приятель графа, Фигаро - цирюльник, лекарь, музыкант и неистощимый выдумщик, любимец всей Севильи. От него граф узнает, что доктор намерен как можно скорее жениться на Розине. В отчаянии граф просит Фигаро помочь ему увидеться с девушкой. Изобретательный цирюльник предлагает Альмавиве переодеться солдатом, притвориться пьяным и с ордером на постой явиться в дом Бартоло. Пользуясь отсутствием хозяина, Фигаро навещает Розину, но тот вскоре возвращается в компании дона Базилио, учителя музыки и пения. Хитрый плут Базилио предлагает отделаться от соперника при помощи испытанного средства - клеветы. Фигаро подслушивает их разговор и предупреждает Розину. Раздается дикий грохот, и в дом вваливается пьяный солдат. Это Альмавива. Между ним и Бартоло завязывается яростная перепалка. На шум сбегаются Розина, Фигаро, дон Базилио и служанка Берта. Граф пытается незаметно передать Розине записку, но опекун замечает это, и суматоха возобновляется с новой силой. Появляется офицер с командой солдат (на самом деле это переодетый Фиорелло и музыканты). По плану, придуманному Фигаро, мнимый "офицер" пытается арестовать разбушевавшегося солдата. Переполох в доме достигает апогея. У всех голова идет кругом.