Основным направлением развития изобразительного искусства XVIII векабыло формирование российской школы портретной живописи, ставшей национальным отражением идей гуманизма и обращения к человеку, свойственным эпохе Просвещения. Это был тот сдвиг в культуре и сознании людей, который обратил внимание живописцев на реальных людей, обладающих индивидуальными чертами, неповторимыми характерами и душой. Русские художники того времени активно перенимали европейские традиции, овладевали художественными принципами и создавали портреты, изображавшие человека в его взаимосвязи со временем и обществом.

В первой четверти XVIII века появлялись портреты, в которых правдиво запечатлены образы многих выдающихся современников. Самыми крупными художниками первой половины XVIII века были И.Н. Никитин и А.М. Матвеев. Они быстрее других преодолели иконописные влияния и создали подлинно художественные произведения искусства нового времени.

Середина века - время подъема и возрождения национальных традиций - в области живописи представлена именами И.Я. Вишнякова, А.П. Антропова, И.П. Аргунова. Работы мастеров середины столетия отличаются большей традиционностью письма, нарочитостью в позировании модели.

Во второй половине XVIII века портретное искусство достигает своего расцвета. В это время творят крупнейшие живописцы Ф.С. Рокотов, Д.Г. Левицкий и В.Л. Боровиковский, создававшие блестящую галерею портретов современников, произведения, воспевающие красоту и благородство устремлений человека.Русский портрет той поры счастливо сочетает в себе большую глубину и значительность в изображении человеческой личности. Художники воссоздавали образ человека с помощью различных живописных средств: изысканных цветов и рефлексов, богатейшей системы многослойного наложения красок, прозрачных лессировок, тонкого и виртуозного использования фактуры красочной поверхности.