Александр Андреевич Иванов родился в семье художника. Его отец – Андрей Иванович Иванов был профессором Академии художеств, где и прошла вся первая половина жизни его сына. По окончании Академии молодой человек, тщательно изучивший образцы классического искусства, хранившиеся в Эрмитаже, галерее Строганова, других частных собраниях, отправился в Италию. Там было все: творческие открытия, радости и печали, странные встречи, дружба с Н. В. Гоголем и внутреннее одиночество. И главное – работа над огромным полотном «Явление Христа народу». Приступая к работе над полотном, Иванов хотел, чтобы произведение заключало в себе общечеловеческие идеи, было созвучно современности. Двадцать пять лет работы над картиной – это годы беспрерывных исканий, изменений, усовершенствований. Поистине титанический труд, – огромное количество эскизов, более шестисот этюдов, сотни карандашных рисунков были выполнены Ивановым. За два десятилетия многое изменилось в мировоззрении художника. В конце концов, он буквально спрятался за своим огромным полотном, боясь возвращения в Россию – там его уже не ждали.