Авторский фильм директора Русского музея В.А. Гусева рассказывает об истории создания Ильей Репиным знаменитого полотна «Бурлаки на Волге», популярность которого насчитывает столько же лет, сколько лет и самой картине. Ее замысел возник у Ильи Репина еще в 1868 году, когда он был учеником Академии художеств. Но по-настоящему к работе художник приступил только после своего путешествия по Волге, когда он в 1870 году в компании друзей-художников Ф. Васильева, Е. Максимова и брата В. Репина побывал в старинном волжском селе Ширяево. Здесь Илья Репин писал этюды, пейзажи, эскизы, подыскивал «натуру» для задуманной им картины, приглядывался к бурлацким типам, ставшим впоследствии прообразами героев его будущего произведения.

Репин написал «Бурлаков», когда ему ещё не было 30. Впереди у него долгая и плодотворная жизнь. Шедевры «Иван Грозный и сын его Иван», «Не ждали» или «Запорожцы пишут письмо турецкому султану». Но «Бурлаки» всегда будут его первым шедевром. Вспоминая Репина, мы вспоминаем именно эту картину.