Сюжет пушкинской «Пиковой дамы», предложенный братом Модестом, не сразу заинтересовал Чайковского. Однако со временем эта новелла все более овладевала его воображением. Сочинение было начато во Флоренции 19 февраля 1890 года, и опера создавалась, по словам композитора, «с самозабвением и наслаждением». В итоге она была закончена в предельно короткий срок – 44 дня. Премьера состоялась в Мариинском театре 7 декабря 1890 года и имела огромный успех.

В либретто оперы содержание пушкинской повести во многом переосмыслено. Лиза из бедной воспитанницы превратилась в богатую внучку графини. Пушкинский Герман – холодный, расчетливый эгоист, охваченный одной лишь жаждой обогащения, предстает в музыке как человек с огненным воображением и сильными страстями.

Эта музыкальная трагедия – одно из высочайших достижений Чайковского и русской оперы в целом. Она потрясает психологической чуткостью воспроизведения мыслей и чувств героев, их надежд, страданий и гибели, яркостью картин эпохи.